Op een regenachtige decemberdag spreek ik Nanja van Rijsse, een vrolijke jonge vrouw die al op haar tweeëntwintigste Women Skate the World heeft mede-opgericht. In haar nieuwe kantoortje in een oud bedrijfspand in de Bijlmer vertelt Nanja over deze non-profit organisatie die gender barrières wil doorbreken met het skateboard als wapen.

Vertel eens over Women Skate the World?

Women Skate the World is een non-profit organisatie die mijn reisgenoot Amber en ik in 2018 hebben opgericht. Ons doel is meiden inspireren, verbinden en versterken, met behulp van skateboarden. We zijn hiermee begonnen nadat we in Palestina skateboardles gaven tijdens een vrijwilligersreis. Daar zagen we hoe veel skateboarden voor meisjes kan betekenen, en dat wilden we ook naar andere plekken brengen. Na die reis hebben we creatieve en educatieve lesprogramma’s voor op het skateboard gecreëerd die specifiek gericht zijn op meiden. Die hebben we inmiddels al een jaar lopen in Griekenland bij vluchtelingenkampen. En sinds september dit jaar doen we dit ook in Amsterdam.

Hoe is Women Skate the World tot stand gekomen?

Skateboarden heeft mij door een moeilijke tijd heen gebracht. Toen ik op reis naar Palestina ging, zag ik dat skateboarden ook veel kon betekenen voor anderen. De hele community daar was heel open en welcoming. Deze ervaringen wilden we graag op een grotere schaal delen. Daarnaast zagen we dat er nog geen specifiek skateboard programma voor meiden bestond. Skateboarden is in de Westerse wereld van oorsprong een hele mannelijke sport. Daardoor heb je vaak minder vrouwelijke vrijwilligers bij deze programma’s. Daar moet verandering in komen, want ik geloof heel erg in de kracht van rolmodellen. We merkten dit heel duidelijk in Palestina. In de eerste week kwamen er maar drie meiden op de lessen in het park af, de derde week waren het er al dertig. Ons doel is om wereldwijd onze kennis over skateboard programma’s te delen en hiermee meisjes inspireren. 

Wat is het plan in Amsterdam Zuidoost?

Het idee is om hier een wekelijks programma voor meiden rond de 8-16 jaar aan te bieden. Daarnaast willen we ook maandelijkse open sessies houden, waarbij iedereen uit de buurt kan langskomen. We willen een safe space creëren, waar meiden kunnen leren en uitproberen. De open sessies staan dan ook in het teken van samenwerking en een goede sfeer. 

Op welke manieren probeer je hier in Amsterdam dan meiden te inspireren?

De lesprogramma’s die we hier draaien hebben verschillende thema’s, bijvoorbeeld leiderschap. Dan besteden we aandacht aan de betekenis van leiderschap en welke verschillende vormen ervan bestaan. Ook een onderwerp zoals hoe je stereotypen verslaat, vinden we heel belangrijk om te bespreken. We kijken dus eigenlijk naar maatschappelijk relevante thema’s en die verwerken we in onze programma’s op een tastbare manier, zodat de meiden het lesmateriaal in hun dagelijks leven kunnen gebruiken. We leren ze de vaardigheden aan waarmee ze zichzelf verder kunnen ontwikkelen. Ik denk dat skateboarden daarin in een belangrijke rol speelt. Je overwint angsten en je krijgt steeds meer zelfverzekerdheid. Maar je moet ook in de rij wachten, dus je leert samenwerken en elkaar helpen. 

Na al deze ervaringen, wat is jouw levensmotto?

Misschien een cliché antwoord, maar geef nooit op! Er komt altijd weer een andere kans. Dat is iets wat ik zelf ook nog steeds blijf leren en ervaren. Het is lastig, maar elke keer blijkt opnieuw weer dat het leven doorgaat.

Je hebt nu zelf een inspirerende rol. Welke tips heb je voor mensen die zich ook willen hardmaken voor meer gelijkheid?

Ik vind het altijd heel grappig dat ik een inspiratie ben voor mensen. Zo voelt het helemaal niet, ik ben ook maar 23 en aan het kloten in mijn leven. Dit klinkt een beetje zuur, maar als je grote plannen hebt, wees bereid om erin te investeren. Tijd, geld, moeite, stress. Ik heb nu al een halfjaar geen eigen huurwoning omdat ik het niet kan betalen, omdat ik hiermee bezig ben. Wees bewust dat grote plannen heel veel tijd en moeite kunnen kosten. Maar de beloning is enorm als je doet wat je leuk vindt.

Is dat ook de grootste les die je uit deze ervaring gehaald hebt?

Nee, de grootste les die ik eruit heb gehaald is hoe veel je kunt bereiken als je iets leuk vindt. En hoe veel je kunt betekenen voor een ander, terwijl het voor jou slechts een klein beetje tijd en moeite vergt. 

Wil jij deel zijn van Women Skate the World in Nederland? Geef je dan op als vrijwilliger via deze link. Skateboard ervaring is niet vereist, zolang je maar enthousiast bent! 

Nanja’s lees-, kijk- en luistertips:

Kijken: “Push to Heal” – Documentaire over hoe waardevol skateboarden kan zijn voor kinderen.

Lezen: “Confidence Code for Girls” door Katty Kay & Claire Shipman (in het Engels) Dit toffe boek bevat praktische tips en scenario’s voor jonge meiden om zelfverzekerd te worden.

Luisteren: Podcast “Vent City”, waarin skateboarders praten over de diepere waarde van skateboarden. Beluister de laatste podcast over mental health.